Endorfinas: Los analgésicos naturales del cuerpo

Las endorfinas son sustancias bioquímicas que el cuerpo produce y que a menudo se conocen como analgésicos naturales del cuerpo. Tienen algunas de las mismas propiedades que los opiáceos. Liberadas en su cuerpo como respuesta a situaciones como el dolor o el estrés, las endorfinas ayudan a reducir el dolor y pueden producir sentimientos de euforia, calma, relajación y bienestar. Dado que el ejercicio extenuante, especialmente correr, puede producir endorfinas, a veces estos sentimientos de euforia se denominan “subidón de corredor”.

Cómo funcionan las endorfinas

Hay más de 20 tipos diferentes de endorfinas. Son proteínas que son producidas por la glándula pituitaria y el hipotálamo durante el ejercicio y en respuesta al dolor, la excitación y otros estímulos de estrés. La acupuntura, el chocolate y los pimientos picantes también pueden estimular su cuerpo para que produzca endorfinas.

En respuesta al dolor, las endorfinas se distribuyen por todo el sistema nervioso, donde interactúan con los receptores de los opiáceos para reducir la percepción del dolor. Además, las endorfinas también nos hacen sentir felices, estimulan nuestro sistema inmunológico, ayudan con la memoria, equilibran nuestro apetito, contribuyen a la liberación de hormonas sexuales y ayudan a regular nuestra temperatura corporal. Así que cada vez que nos reímos, estamos estresados, participando en actividades sexuales, haciendo ejercicio o con dolor, las endorfinas se liberan en nuestro torrente sanguíneo.

Las endorfinas fueron descubiertas por primera vez en la década de 1970 por dos grupos separados de investigadores independientes, ambos estudiando el cerebro de los animales. Los científicos John Hughes y Hans W. Kosterlitz de la Universidad de Aberdeen en Escocia identificaron y aislaron por primera vez endorfinas del cerebro de un cerdo. Simultáneamente, Rabi Simantov y Solomon Snyder, ambos de los Estados Unidos, identificaron endorfinas en un cerebro de ternera. También se descubrió en esta época que estas endorfinas en el cuerpo humano, así como en los cuerpos de muchos animales, son capaces de producir efectos similares a los de la morfina.

Los resultados de esta variada investigación permitieron a los neurocientíficos determinar que el cerebro humano contiene endorfinas, que la glándula pituitaria libera cuando el cuerpo está bajo estrés o sintiendo dolor. Estas endorfinas interactúan con los receptores para permitir que más dopamina sea liberada en el cuerpo, lo que reduce la percepción general del dolor. Los efectos de este proceso son similares al uso de un medicamento como la morfina.

Por lo tanto, si un analgésico artificial como la morfina se introduce en su cuerpo, tiene un efecto sobre las endorfinas naturales. El analgésico ocupa más de los receptores de dolor de su cerebro. Su cuerpo siente esto, y a cambio, produce menos reductores de dolor que ocurren naturalmente. Sin embargo, cuando se retira la fuente artificial (el efecto del medicamento desaparece), muchos receptores del dolor se vacían. Esto causa un antojo de endorfinas, y así es como puede comenzar la adicción. Pero las endorfinas por sí solas no son peligrosas ni adictivas.

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Para algunas personas, correr una distancia larga puede causar una sensación de euforia comparable a la que se puede obtener de las drogas. Las sensaciones reportadas de este subidón de corredor incluyen sentimientos de paz extrema, una sensación de flotación, felicidad, euforia y aumento de la tolerancia al dolor.

El subidón de este corredor se ha atribuido a un mayor nivel de endorfinas en el cerebro, particularmente en un pequeño estudio publicado por primera vez en 2008. Aunque las endorfinas son consistentemente liberadas a su cuerpo a medida que usted corre y ciertamente aumentan en su torrente sanguíneo, la investigación ha demostrado desde entonces que pueden ser demasiado grandes para moverse de su sangre a su cerebro. Así que puede que en realidad no sean el químico responsable de crear un efecto de corredor.

Según un estudio de 2015 en ratones, lo que podría estar detrás de estos sentimientos es un neurotransmisor llamado anandamida, un endocannabinoide que se libera en la sangre (junto con las endorfinas) cuando usted corre. Debido a que ambos químicos también se liberan en ratones cuando corren, el estudio se realizó con ratones que corrían sobre una rueda, usando medicamentos para bloquear los efectos de cada químico. Cuando las endorfinas fueron bloqueadas, no hubo cambios en los síntomas de drogadicción del corredor, como calma, tolerancia al dolor y sedación. Sin embargo, cuando bloquearon la anandamida, todas las señales de altura del corredor desaparecieron. Por lo tanto, los investigadores encontraron que la liberación de anandamida podría ser la clave de las sensaciones detrás del subidón de un corredor.

El resultado final: Puede pasar un tiempo antes de que los científicos averigüen exactamente qué sustancias químicas son responsables de la drogadicción de un corredor, pero las investigaciones apuntan cada vez más a los endocannabinoides en lugar de a las endorfinas.

Beneficios a largo plazo de las endorfinas

Gracias a los químicos cerebrales, si usted es un corredor habitual de larga distancia, es probable que su nivel de ansiedad sea mucho más bajo que el de una persona promedio, y usted también puede tener menos sensibilidad al dolor. Los neurotransmisores dopamina, serotonina y norepinefrina también se refuerzan cuando usted hace ejercicio, lo cual puede explicar la buena sensación que muchos de nosotros tenemos cuando terminamos un entrenamiento.

Si acaba de empezar a correr, usted también puede aumentar este nivel de calma, relajación, tolerancia al dolor y sensación de bienestar al hacer ejercicio de forma consistente en niveles de moderados a intensos. De hecho, es a menudo la recompensa de esos buenos sentimientos que obtenemos después de una larga carrera, que parecen estar fuertemente influenciados por endocannabinoides como la anandamida, lo que nos inspira a hacerlo una y otra vez, a pesar del riesgo de lesiones y del tiempo y la energía que toma correr.

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